Op ontdekking in het oude Montréal

Toen in de 16e eeuw de eerste Franse kolonisten in een gebied aan de overkant van de Atlantische oceaan arriveerden, hadden ze niet verwacht dat het door de Iroquoi-indianen bewoonde dorp dat ze ontdekten op termijn uit zou groeien tot één van de grootste steden van Canada: Montréal. De oudste nederzetting kreeg weliswaar de naam Ville-Marie maar de steeds groter wordende stad werd uiteindelijk vernoemd naar de nabijgelegen heuvel Mont-Royal.

Montréal gezien vanaf Mont-Royal

Montréal gezien vanaf Mont-Royal

Ville-Marie

De funderingen van deze stad van 1,7 miljoen inwoners liggen aan de oevers van de Saint-Laurent rivier. 1200 kilometer lang stroomt dit water door het Canadese landschap alvorens uit te monden in de grote oceaan. Men zegt dat zodra het winter wordt, de rivier wordt gevangen door een decembermaand die wel zes maanden lijkt te duren. Het water vriest meestal niet volledig dicht maar wanneer het voorjaar in aantocht is, in de maand april, worden ijsbrokken op spectaculaire wijze meegevoerd door de stroming.

Funderingen van toen

Funderingen van toen

De oudste funderingen liggen onder glas, in het museum Pointe-à-Callière. Deze zijn van het eerste gebouw van de stad: het fort Ville-Marie waar de eerste kolonisten in verbleven. Het fort werd aan het eind van de 17e eeuw afgebroken maar wat ervan over is wordt op indrukwekkende wijze getoond in de zalen van het museum. Een film over het ontstaan van Montréal doet je meteen in de geschiedenis belanden van deze wereldstad. De gebouwen die het museum herbergen zijn daarna het doel van de ontdekkingsreis langs gebruiksvoorwerpen van weleer, Iroquoi-indianen en zelfs de allereerste rioolbuis van Noord-Amerika, die hier werd aangelegd in 1838. Op allerlei manieren word je hier in het leven van toen getrokken.

De allereerste rioolgang

De allereerste rioolgang

Château en basiliek

Een tweede museum over de begintijd van Vieux-Montréal, de oude stad, is het Château Ramezay, dat niet echt een kasteel is. Het pand heeft echter wel vorstelijke allures en werd aan het begin van de 18e eeuw gebouwd door de toenmalige gouverneur de Ramezay. Ook hier laten ingerichte kamers en voorwerpen zien hoe de mensen leefden in die koloniale tijd. Vooral voor kinderen worden hier veel interactieve en leerzame activiteiten georganiseerd. Tegenover Ramezay staat het indrukwekkende gemeentehuis van de stad dat aan het eind van de 19e eeuw werd opgetrokken in Empire-stijl.

Château Ramezay

Château Ramezay

 

 

Interieur van het vorstelijke pand

Interieur van het vorstelijke pand

Vieux-Montréal staat vol met gebouwen die je niet verwacht in zo’n Noord-Amerikaanse stad. De basilique Notre-Dame de Montréal aan de historische Place des Armes doet niet onder voor kerken op het Europese vasteland. De kerk is bijna 200 jaar oud en kan maar liefst 3.000 mensen ontvangen, waarvan een deel plaats kan nemen op een verdieping langszijde. De neogotische versiering van de basiliek is uitbundig, met zuilenrijen en houten beeldhouwwerken. Het altaar is rijker dan in menig andere kerk, waarbij de beelden door de bijzondere lichtval alle aandacht opvragen. Markant is de blauwe vloer, in diezelfde kleur die als ondergrond dient voor de gouden lelie van het Franse koningshuis. Deze kleur en de lelie zie je overal terug in de voormalige Franse stad.

Place des Armes en Notre-Dame

Place des Armes en Notre-Dame

Neogotiek in de basiliek

Neogotiek in de basiliek

Frans

Zo voormalig is dat Frans echter niet. In 1760 werd de Franse kolonie na de zevenjarige oorlog weliswaar overgedragen aan de Britten, maar Montréal en de provincie Québec verloren nimmer hun Franse identiteit. Je hoort het en je proeft het overal in de stad waar de voertaal toch duidelijk Frans is en tegelijkertijd iedereen ook Engels spreekt. Sommige delen van de stad zien er Frans uit en andere delen hebben weer een typisch Amerikaanse uitstraling. Het is een prachtige mengelmoes van twee culturen. ‘Je me souviens’ (ik herinner mij) is het officiële devies van Québec, en je kunt het op iedere nummerplaat lezen. Het is zowel een herinnering als een eerbetoon aan het Franse verleden.

Je me souviens

Je me souviens

De Montréalais gaan er praktisch mee om. Zo kent de Marché Bonsecours in de oude stad twee gevels. Op de ene gevel staat de Franse tekst, op de andere kant staat ‘Bonsecours market’. Dit markante gebouw van de eerste helft van de 19e eeuw, dat van verre herkenbaar is aan een grote koepel, diende eerst als parlement, vervolgens als overdekte markt en tegenwoordig als winkelgalerij voor lokale ambachtslieden. Belangrijke (verkeers)borden zijn in het Frans, maar daaronder staat ook vaak, zij het wat kleiner, in het Engels wat ermee wordt bedoeld.

Marché Bonsecours vanuit de oude haven

Marché Bonsecours vanuit de oude haven

Fotogeniek

Ville-Marie is tegenwoordig Vieux-Montréal, een prachtig en fotogeniek oud stadsdeel in de grote en moderne stad. Vlak bij de oude haven waar de Saint-Laurent voorbij stroomt, ligt rue Saint-Paul. Het authentieke straatje biedt volop gelegenheden om een herinnering te kopen aan Montréal, maar ook om vertier te zoeken in bars en restaurants. Het nieuwe en het oude centrum zijn prima te voet te bereiken en nooit ver weg. Dat wandelen geeft een heel ander beeld van dit deel van Canada dan wanneer je de bus of de metro neemt. Daarbij vormen niet zozeer de kilometers de ware uitdaging, maar de lage temperaturen in de winter en de warmte in de zomermaanden.

Het gemeentehuis van Montréal

Het gemeentehuis van Montréal

City-trip

Montréal lijkt ver weg voor een city-trip. Een lang weekend naar New York wordt wel als redelijk gangbaar ervaren, dus waarom geen Montréal? De vliegtijd verschilt amper. De stad en de natuur direct eromheen hebben genoeg te bieden voor dagenlang unieke cultuur en vertier. Zowel in de zomer als in de winter.

 

Meer reisverhalen van deze Contributor lezen?

Vul je emailadres in om te genieten van nieuwe reisverhalen van onze travelbloggers.

 

Comments are closed.